Journal du 3ème Groupe de Transport

Journal interactif des anciens tringlots sahariens du 3ème GT et autres sahariens


    Les animaux du Sahara

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    Jean-Marie LE MOING

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    Les animaux du Sahara

    Message  Jean-Marie LE MOING le 24.09.09 23:03



    Le dromadaire

    Désert saharien


    Comment les animaux vivent au Sahara


    Il y a environ 8 000 ans, au Néolithique, le Sahara n'était pas un
    désert, mais une savane où vivaient éléphants et girafes, tandis que
    ses lacs abritaient des perches du Nil et des crocodiles. En devenant
    de plus en plus sèche, la région a contraint les espèces animales à
    s'adapter à des conditions extrêmes de chaleur et de sécheresse.

    Des stratégies diverses
    Les espèces véritablement "désertiques" vivent dans les dunes, sur les
    hamadas et les regs du Sahara. Elles ont développé des mécanismes
    favorisant l'économie de l'eau, ce qui leur permet d'éviter, de tolérer
    ou de contrôler l'excès de chaleur. Certaines espèces évitent les
    températures excessives grâce à leur mode de vie, souterrain ou
    nocturne. D'autres résistent à la chaleur au moyen de téguments durs et
    imperméables. D'autres encore, par leur métabolisme, se contentent de
    l'eau contenue dans les plantes qu'ils consomment.
    Les animaux terrestres perdent leur eau par la transpiration, par la
    respiration et par l'excrétion de l'urine. Beaucoup de petits habitants
    du désert, avant de rejeter l'air de la respiration, le rafraîchissent
    dans leurs narines et condensent ainsi l'eau qu'il contient. La plupart
    des animaux désertiques, comme les insectes, les reptiles et les
    oiseaux, produisent des excréments très concentrés sous forme d'acide
    urique solide, une manière de réduire les pertes d'eau urinaires et
    fécales. Quant aux reins des mammifères désertiques, ils concentrent
    l'urine de telle sorte que celle-ci contienne moins d'eau pour une
    quantité donnée d'urée que l'urine des espèces non désertiques.
    Certains animaux du désert résistent aux fortes chaleurs, grâce à une
    régulation thermique différente. Mais la vie dans un terrier constitue
    le moyen le plus répandu pour se protéger des températures excessives
    du désert. Dans tout terrier, en effet, l'humidité et la température
    sont plus régulières qu'en surface. L'air qui s'y trouve joue le rôle
    d'isolant thermique, en même temps qu'il est réchauffé et humidifié par
    la présence et la respiration des animaux.
    Enfin, diverses adaptations de la morphologie et du comportement aident
    les animaux désertiques à se déplacer, à s'enfouir rapidement, à vivre
    dans un terrier, etc.

    Les grands mammifères désertiques
    Les mammifères de grande taille ne peuvent se soustraire aux conditions
    désertiques, mais ils ont développé des facultés physiologiques
    particulières.
    Grâce aux cils longs et aux muscles de leurs narines qui peuvent se
    fermer, les dromadaires sont protégés des vents de sable. Leur épaisse
    toison et leurs réserves dorsales de graisse font écran aux radiations
    solaires. Leur température corporelle varie, augmentant le jour et
    diminuant la nuit. Ils évitent ainsi les pertes d'eau par évaporation,
    d'autant qu'ils ne transpirent qu'au-delà de 41°. Ils perdent moins
    d'un litre d'eau par jour par l'urine et réduisent encore ce volume
    lorsqu'ils sont déshydratés. Ils ne font pas de réserve d'eau, mais
    sont capables de supporter des déshydratations sévères. Ils ne boivent
    que pour compenser leurs pertes. Un dromadaire qui a perdu 30 % de son
    poids ne montre aucun signe de fatigue et il peut, dans cet état, boire
    120 litres d'eau sans risque d'indigestion hydrique.
    Les gazelles et les antilopes trouvent dans les plantes la majeure
    partie de leur eau. Elles parcourent de grandes distances à la
    recherche de végétation, leurs larges sabots leur permettant de
    traverser le sable sans difficulté.

    Les petits mammifères désertiques
    La plupart des petits mammifères vivent dans des terriers pendant le
    jour et ne recherchent leur nourriture que la nuit. Certains tombent
    même en léthargie pendant les mois les plus chauds : c'est
    l'estivation. Ils ne boivent pas, extrayant l'eau des plantes ou des
    graines dont ils se nourrissent. Presque toutes leurs fonctions
    physiologiques concourent à l'économie de l'eau. Leur urine est
    particulièrement concentrée.
    Grâce à leurs pattes postérieures allongées, les gerboises et les
    gerbilles se déplacent très rapidement en sautant. Leurs pattes
    antérieures, courtes, servent à creuser dans le sable.
    Beaucoup de ces rongeurs possèdent des oreilles très développées. Ce
    caractère évolutif montre que ces espèces, nocturnes dans leur majorité
    privilégient le sens de l'ouïe. Chez les lièvres du désert, les larges
    oreilles, irriguées par de nombreux vaisseaux sanguins, contribuent
    aussi à la régulation thermique du corps. Une audition améliorée
    facilite, en outre, les contacts et donc la reproduction, dans une
    population dispersée.

    Les oiseaux désertiques
    Les oiseaux sont adaptés à la vie désertique par leur comportement ou leur physiologie, plus que par leur morphologie.
    Il existe deux catégories très différentes d'espèces : les
    nidificateurs, véritables oiseaux désertiques et les migrateurs. Les
    premiers sont en nombre restreint, corbeau brun, bouvreuil githagine,
    alouettes, sirli, traquets, gangas, courvite isabelle, outarde houbara,
    etc.
    Les insectivores sont les mieux représentés mais granivores et
    carnivores se rencontrent également. Le faucon lanier, l'un des rapaces
    les plus rapides, s'empare fréquemment d'oiseaux plus petits, bien que
    les lézards forment la base de son régime.
    Dépourvus de glandes sudoripares, les oiseaux évitent une augmentation
    excessive de leur température par des artifices de comportement ou bien
    par l'évaporation que provoque leur respiration. La plupart d'entre eux
    se contentent de l'eau de leur nourriture, mais quelques granivores
    doivent boire et demeurent donc inféodés aux points d'eau.
    Diurnes pour la plupart, les oiseaux désertiques se réfugient dans les
    rares coins d'ombre. Les alouettes nichent sous les buissons, les
    traquets dans les trous des rochers. Sans cette stratégie, les oeufs,
    notamment ceux des petites espèces, "cuiraient" au soleil. Les femelles
    gangas peuvent nicher à même le sol, grâce à une poche abdominale
    antithermique qui leur permet de rester couchées sur le sol brûlant à
    des températures de près de 70 °C. Pour aller boire, ces oiseaux
    peuvent couvrir, chaque jour, jusqu'à 70 km. Les plumes de leur ventre
    ont des barbes et des barbules lisses, sans les crochets traditionnels.
    Enroulées en spirale, elles se déploient dans l'eau qui est alors
    absorbée par les extensions capilliformes des barbules. Les petits
    "têtent" ensuite le duvet gorgé d'eau.

    Les reptiles désertiques
    La peau des reptiles désertiques est dépourvue de glandes sudoripares.
    Leur urine est semi-solide. Leurs besoins en eau sont satisfaits par
    leur seule nourriture.
    La température des reptiles est soumise à l'environnement. Les lézards
    sont léthargiques par temps froid. Au soleil, au contraire, leur
    température interne s'élève. Ils règlent ainsi leur optimum corporel
    par leur comportement.
    Beaucoup de lézards s'enfoncent dans le sable ou dans des crevasses
    rocheuses, ou bien creusent des terriers. Les lézards à queue large,
    comme les fouette-queues ou uromastix, accumulent des réserves
    graisseuses dans leur queue, ce qui leur permet de subsister durant les
    périodes les plus sèches.
    La tortue striée, qui vit dans le sud du Sahara, se rafraîchit la tête,
    le cou et les pattes antérieures avec sa salive dès que sa température
    dépasse 40,5 °C. Elle accumule les déchets de son métabolisme dans la
    vessie : l'urine, très concentrée, ne serait émise que lorsqu'une pluie
    ou une source d'eau lui permet de boire.
    Les serpents trouvent des trous ou des fissures pour s'abriter des
    grandes chaleurs. Leur peau presque imperméable et leur urine très
    concentrée contribuent à réduire leur perte en eau. Leur régime
    carnivore leur assure, en outre, une nourriture riche en liquide.

    Les arthropodes désertiques
    Chez les arthropodes du désert (scorpions, araignées, insectes, etc.)
    qui se partagent en espèces nocturnes, matinales ou vespérales, le
    rythme quotidien connaît généralement un ralentissement de l'activité
    aux heures chaudes. Leur premier moyen de lutte contre les pertes d'eau
    est leur squelette externe, véritable cuirasse rendue quasi imperméable
    par la sécrétion d'une matière cireuse.
    Les scorpions passent le jour à l'ombre et sont actifs la nuit.
    Les galéodes, arachnides non vénéneux, ont des pattes pouvant mesurer
    15 cm. Cela leur permet des déplacements très rapides, lors des chasses
    qu'elles effectuent généralement la nuit. Le jour, elles se terrent
    dans des trous de rochers ou sous les pierres.
    Avec les fourmis et les termites, les coléoptères sont les rois du
    Sahara. Les espèces de la famille des ténébrionides sont des éléments
    essentiels de la faune désertique. Chez la plupart d'entre elles, les
    ailes, non fonctionnelles, sont soudées sur la ligne médiane et forment
    un étui qui couvre complètement le dos : l'espace ainsi formé contre le
    corps retient une certaine masse d'air qui joue un rôle isolant.


    Michel Lemire et Geneviève Meurgues
    Professeurs au Muséum National d'Histoire Naturelle




    Le fennec



    le chat des dunes



    La vipère à cornes



    La gerboise



    La gazelle



    l'addax



    l'hyène rayée



    Le lynx du désert



    Le hérisson



    La musaraigne



    Le macaque de Barbarie



    Le léopard de Barbarie



    l'aigle d'or



    le grand-duc du désert



    Le scarabée



    Le chacal


    Le
    scorpion



    L'autruche


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